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(Previa) El Villarreal, a asentarse en 'Champions' a costa del Levante

El Villarreal, cuarto clasificado de la Liga BBVA, busca este domingo asentarse en zona 'Champions' en la visita a El Madrigal de un necesitado Levante, en una vigésima sexta jornada de competición en la que el Athletic Club aspira a asaltar los puestos europeos ante un crecido Valencia y el Deportivo espera no perder comba con las posiciones altas a costa del colista Granada, en el que José González se estrena como técnico del equipo tras la destitución de José Ramón Sandoval.
El cuadro castellonense maneja 49 puntos, ocho de ventaja sobre el quinto, el Sevilla, y a cinco del Real Madrid, que marca los puestos de acceso directo a la Liga de Campeones. A su buena marcha en la competición doméstica se ha unido este jueves su clasificación para octavos de final de la Europa League al dejar fuera de combate en el partido de vuelta al Nápoles (1-1), segundo clasificado de la Serie A.
Así, los de Marcelino García Toral, que se enfrentarán en la siguiente ronda al Bayer Leverkusen, vuelven a centrarse en la Liga, en la que con su empate ante el Atlético de Madrid el pasado domingo (0-0) acumulan doce encuentros sin conocer la derrota. Sin los lesionados Jonathan dos Santos y Samu García, el 'submarino amarillo' espera llevarse el derbi regional ante un rival que se impuso en la primera vuelta en el Ciutat de València (1-0).
Con más necesidades llega al duelo el Levante (20), penúltimo de la clasificación a cuatro puntos de la salvación. Los hombres de Rubi tomaron aire el pasado fin de semana con su contundente victoria ante el Getafe (3-0), que puso fin a una racha de tres derrotas consecutivas y que le hizo abandonar el 'farolillo rojo' de la clasificación.
El conjunto granota espera repetir la gesta de la primera vuelta en un duelo en el que no dispondrá del defensa Pedro López, que sufre un esguince de grado dos en el ligamento lateral interno de la rodilla izquierda.
VALENCIA-ATHLETIC, ADELANTO DEL DUELO EUROPEO
En Mestalla, Valencia y Athletic Club disputarán el primero de sus tres duelos en las próximas semanas, ya que ambos se enfrentarán en los octavos de final de la Europa League tras eliminar al Rapid de Viena y al Olympique de Marsella, respectivamente.
Sin embargo, son los vascos los que tienen objetivos más ambiciosos al alcance; los de Ernesto Valverde (35), tras el empate el San Mamés ante los franceses (1-1), vuelven la mirada hacia la Liga, donde son octavos a un punto de Europa, que marca la séptima posición del Eibar.
Pero la racha de resultados de las últimas jornadas, con dos derrotas consecutivas ante Real Madrid (4-2) y Real Sociedad (0-1) y tres partidos sin ganar, ha frenado a los 'leones', que ahora esperan remontar ante un Valencia que ha despegado con dos triunfos seguidos.
Las victorias ante RCD Espanyol (2-1) y Granada (1-2) han despertado a los valencianistas, que ya han olvidado la serie de doce jornadas sin ganar que les hizo acercarse a los puestos de descenso. Ahora, incluso tienen Europa a mano, a solo cinco unidades.
El central tunecino Aymen Abdennour ha regresado a los entrenamientos tras superar una contractura en el isquiotibial, aunque su presencia parece casi descartada en Mestalla. Por parte de los rojiblancos, los lesionados Ibai Gómez e Iñaki Williams se perderán la cita, lo mismo que Raúl García, que deberá cumplir ciclo.
JOSÉ GONZÁLEZ SE ESTRENA CON EL GRANADA EN RIAZOR
Por otra parte, el Deportivo, que todavía no sabe lo que es ganar en 2016, espera acabar con una nefasta racha de nueve partidos ligueros sin vencer, que le han descolgado de los puestos de Europa League, a cuatro puntos. La última victoria de los gallegos en la competición doméstica se produjo el 19 de diciembre ante el Eibar (2-0), precisamente el que atesora en estos momentos la última plaza de privilegio.
Sin embargo, este domingo se toparán con un rival necesitado, el Granada, que el lunes prescindió de su hasta ahora técnico, José Ramón Sandoval, y confió su suerte a José González. Con 20 unidades, a cuatro de la salvación, los nazaríes esperan empezar a remontar tras cuatro derrotas seguidas.
Víctor Sánchez del Amo no podrá contar con el guardameta Fabricio, baja de larga duración, ni con el defensa brasileño Sidnei, que padece una lesión en el recto anterior del cuádriceps de la pierna derecha. Los lesionados Javi Márquez y Sulayman y el sancionado Rubén Pérez no estarán con los andaluces.
--RESULTADOS DE LA JORNADA.
-Viernes 26 de febrero.
Eibar - Las Palmas 0-1.
-Sábado 27 de febrero.
Real Madrid - Atlético. Clos Gómez (C.Aragonés) 16:00.
Getafe - Celta. Fernández Borbalán (C.Andaluz) 18:15.
Sporting - Espanyol. Velasco Carballo (C.Madrileño) 18:15.
Betis - Rayo. Mateu Lahoz (C.Valenciano) 20:30.
Real Sociedad - Málaga. Undiano Mallenco (C.Navarro) 22:05.
-Domingo 28 de febrero.
Villarreal - Levante. Hernández Hernández (C.Las Palmas) 12:00.
Valencia - Athletic. Gil Manzano (C.Extremeño) 16:00.
Deportivo - Granada. Martínez Munuera (C.Valenciano) 18:15.
FC Barcelona - Sevilla. Jaime Latre (C.Aragonés) 20:30.