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(Previa) El Villarreal quiere olvidar el sinsabor copero afianzándose en la cuarta plaza

El Villarreal tratará de afianzar su cuarta plaza de la Liga BBVA con una nueva victoria en El Madrigal ante el necesitado Betis y así no permitir que rivales directos como el Celta, que recibe al Levante, y el Sevilla, que hace lo mismo con el Málaga, se acerquen, mientras que la Real Sociedad intentará aprovechar la mala dinámica del Deportivo, en los partidos que abren este sábado la vigésima jornada, primera de la segunda vuelta.
En El Madrigal (20.30 horas), el Villarreal buscará olvidar el disgusto que le dejó su eliminación en los octavos de final de la Copa del Rey ante el Athletic Club con un triunfo que, como mínimo, le permita mantener la brecha de ocho puntos con el quinto (Celta), frente a un Betis que, al contrario que los locales, está en un delicado momento.
Además, el 'Submarino Amarillo', en el caso de sacar los tres puntos, podría dormir en la tercera plaza de forma provisional, dos puntos por encima del Real Madrid, que juega el domingo ante el Sporting, y manteniendo de este modo el sueño de seguir peleando con los tres 'grandes'.
Pese al revés copero, el conjunto de Marcelino García Toral está en una gran momento de forma tras sumar seis victorias consecutivas y tan sólo dos goles encajados, algo diametralmente opuesto a los del todavía interino Juan Merino, que llevan las mismas jornadas sin ganar.
El técnico asturiano volverá a contar con su mejor once después de rotar mucho en el partido copero en el que descansaron la pareja atacante formada por Bakambu y Soldado, Denís Suárez y Bruno Soriano, además del sancionado Mario Gaspar, futbolistas que volverán en busca de agravar al 'herido' Betis.
Y es que el conjunto bético se ha quedado cerca de los puestos de descenso después de sumar sólo dos de los últimos 18 puntos, lo que ha terminado con la andadura de Pepe Mel en el banquillo. Juan Merino no fue revulsivo en el derbi copero, donde la goleada encajada en el Sánchez-Pizjuán no hizo más que empeorar las cosas.
El Betis no gana desde el pasado 27 de noviembre, cuando consiguió entonces en el Ciutat de València su cuarto triunfo lejos del Villamarín y está pagando sobre todo su fragilidad ofensiva, reflejada en el mal momento de su goleador, Rubén Castro. Los verdiblancos, incluidos los dos partidos coperos, acumulan siete sin ver puerta, algo a mejorar si quieren tener opciones ante la solidez defensiva del Villarreal.
Por su parte, el Celta de Vigo, quinto clasificado, intentará volver a la senda de la victoria ante su público en la visita a Balaídos (18.15) de otro equipo muy necesitado como el Levante UD, colista de la clasificación.
Los de Eduardo Berizzo, que están en cuartos de Copa -donde se enfrentarán al Atlético-, están atravesando un momento complicado después de encadenar tres derrotas consecutivas, todas ellas sin marcar un gol, notando en exceso las bajas de Augusto Fernández y del delantero Nolito, cuyo futuro sigue en duda por el interés del FC Barcelona.
Pese a todo, el equipo vigués sigue en liza en los puestos europeos y ya ha compensado la marcha de su capitán con el fichaje del chileno Marcelo Díaz, aunque este ha llegado lesionado y no podrá ayudar hasta febrero. El delantero andaluz aún no está al cien por cien de su lesión y no fue convocado por lo que la responsabilidad arriba volverá a recaer en Orellana y un Aspas peleado con el gol.
Enfrente estará un Levante que tampoco está en un momento óptimo, pese a experimentar mejoría en su fútbol con la llegada de Rubi, por fin reflejada el pasado sábado con la necesaria y obligada victoria ante el Rayo Vallecano.
Los granotas pusieron fin a seis jornadas sin ganar para coger aire y no desengancharse de sus rivales por el descenso, pese a que continúa con la presión de ser último. El conjunto valenciano se ha mostrado competitivo en sus últimas salidas y consagrará sus opciones al acierto de Deyverson y la calidad de Morales.
EL SEVILLA, A MANTENER LA FORMA EN CASA, EL DEPOR, A SALIR DE SU CRISIS
Por su parte, el Sevilla buscará mantener su impecable momento de forma en el Ramón Sánchez-Pizjuán en el derbi ante el rocoso Málaga en el partido que abrirá (16.00) la jornada sabatina de la Liga BBVA y mantenerse en la pelea por la cuarta plaza.
El conjunto de Unai Emery espera que la segunda vuelta le traiga regularidad a domicilio para hacer mucho mayor su actual momento como local. Los sevillistas, a diez puntos del Villarreal, han ganado sus últimos ocho partidos ante su afición y buscarán la novena ante un rival al alza.
Además, el Sevilla viene reforzado anímicamente por su paso a los cuartos de final de la Copa del Rey tras golear al vecino Betis (4-0) y habrá que ver si el técnico vasco vuelve a hacer rotaciones como en el último derbi. Ya sin Ciro Inmobile, la pugna en ataque queda para Gameiro y Llorente, con el francés, autor de los dos goles en la victoria ante el Athletic, volviendo seguramente a la titularidad tras su descanso copero.
De todos modos, el Málaga visitará el feudo sevillista con ganas de quebrar esa racha y avalado también por su positiva racha, con siete jornadas sin perder y sumando 15 de los 21 puntos posibles. El conjunto malaguista llevaba cuatro victorias consecutivas hasta que fue frenado el pasado fin de semana con un empate en el Gran Canaria.
Sin embargo, el ambiente en el club vuelve a ser la nota predominante, con las dudas sobre la continuidad de dos pilares básicos como Amrabat, que podría estar muy cerca del Watford, y Kameni, aunque ambos van convocados. Gracia tiene la buena noticia de recuperar a su goleador Charles.
Finalmente, la jornada se cerrará (22.05) en el estadio Anoeta con el choque entre una Real Sociedad que necesita regularidad y un alicaído Deportivo de La Coruña, en su peor momento de la temporada.
El conjunto de Eusebio Sacristán quiere conseguir por primera vez en la temporada dos victorias consecutivas que le alejen del 'fantasma' del descenso y le hagan aspirar a objetivos más ambiciosos, esperando de nuevo que su rendimiento en casa sea elevado. Para ello, los realistas esperan que Jonathas coja el relevo goleador del lesionado Agirretxe tras su doblete ante el Valencia.
El 'Depor', por su parte, llega a San Sebastián en su peor momento de la campaña, tras sumar un punto de los nueve últimos y caer eliminado en la Copa ante el Mirandés, que le goleó además en Riazor (0-3). Lopo sustituirá al sancionado Arribas.