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Ancestros del ñu y hadrosaurios compatieron un raro conducto nasal

Cráneos fosilizados de ancestros del ñu descubiertos en la isla de Rusinga, Kenia, revelan un raro conducto nasal de trompeta muy similar a las crestas nasales del hadrosaurio lambeosaurino.
Los resultados publicados en Current Biology ofrecen "un ejemplo espectacular" de la evolución convergente entre dos taxones muy alejados y a través de decenas de millones de años, dicen los investigadores.
"La bóveda nasal es una estructura completamente nueva para los mamíferos, que no se parece a nada que se pueda ver en un animal que está vivo hoy", dice Haley O'Brien, de la Universidad de Ohio. "El ejemplo más cercano serían los dinosaurios hadrosaurios con crestas en forma de semicírculo que encierran las fosas nasales a sí mismas".
Esta convergencia evolutiva puede explicarse por similitudes en la forma en que vivían Rusingoryx atopocranion --el ancestro del ñu-- y los hadrosaurios. De hecho, los hadrosaurios se refieren a veces como las "vacas del Cretácico." Recordando la época de las excavaciones, el coautor del estudio Tyler Faith, de la Universidad de Queensland, explica que le soprendió el hallazgo de unos cráneos que se distinguían de cualquier antílope que hubiera visto antes. "Lo único a lo que se hubiera parecido habrían sido cebras fósiles con cuernos que crecen de la cabeza" La fe dice. "La anatomía era claramente notable."
Faith y O'Brien decidieron explorar la anatomía más de seis cráneos que representan Rusingoryx jóvenes y adultos. La similitud con los hadrosaurios quedó inmediatamente clara para los investigadores cuando el escaneo CT reveló las estructuras internas de los huesos.
"Esperábamos que el interior de la bóveda tuviera algo más cercano que la anatomía normal de los mamíferos, pero una vez que echamos un vistazo a las tomografías computarizadas, estábamos bastante impresionados", dice O'Brien.
Al principio, los investigadores pensaron que la bóveda hueca nasal podría haber tenido algo que ver con la termorregulación. Ahora, sobre la base de sus investigaciones anatómicas, junto con el modelado acústico, piensan que la sonda nasal de trompeta puede haber permitido a Rusingoryx profundizar su capacidad vocal hasta niveles muy cercanos a los infrasonidos, de tal manera que los depredadores podrían no ser capaces de oirles cuando emitían llamadas entre los miembros de la manada.
Se cree que dinosaurios hadrosaurios y Rusingoryx, podrían haber sido muy sociales, explica O'Brien. Puede ser que se hayan comunicado a través de distancias relativamente grandes.