ESPACIO-ATLANTIS

Detectan daños leves en el transbordador Atlantis tras el despegue de ayer

El transbordador Atlantis, que ayer partió de Cabo Cañaveral en una misión de reparación del telescopio Hubble, sufrió daños aparentemente leves en su cobertura térmica durante el despegue, informó hoy la NASA.

El director de vuelo, Tony Ceccacci, informó hoy en un comunicado de que en una inspección de diez horas realizada por la tripulación del Atlantis, se detectaron arañazos en una de las placas térmicas que recubren el transbordador, en una zona de unos 50 centímetros.

Ceccacci indicó que, a primera vista, el daño encontrado "parece ser menor y no supone una preocupación", si bien los expertos tendrán que analizarlo para averiguar si la cubierta térmica del transbordador "está en buen estado".

El Atlantis continúa viajando hacia el telescopio Hubble, donde está previsto que llegue mañana a las 16.54 horas GMT.

En esta misión, que durará once días, la tripulación tiene previsto realizar cinco jornadas de labores extravehiculares para reparar o mejorar el funcionamiento del telescopio.

El Hubble, colocado en órbita en 1990 durante un viaje del transbordador Discovery, ha completado ya más de 97.000 órbitas de la Tierra y ha transmitido a la humanidad imágenes inéditas de profundidades del Universo antes invisibles para los telescopios en tierra.

Ésta es la quinta y última vez que un transbordador va al encuentro del Hubble, que orbita a más de 600 kilómetros de la Tierra, para reparaciones y mantenimiento.

A diferencia de los acoplamientos con la Estación Espacial Internacional (EEI), un proyecto de 100.000 millones de dólares en el cual participan 16 naciones, los astronautas del Atlantis no estarán adosados a ninguna base de operaciones, sino que arrastrarán el telescopio hasta su bodega.

Esto supone que, en caso de problemas, el transbordador será el único refugio para la tripulación.

El Hubble orbita en un área donde es mayor la presencia de basura espacial (los restos arrojados al espacio en cinco décadas de exploración humana) y si el transbordador quedara encallado en el telescopio, los astronautas podrían refugiarse en el transbordador durante 25 días, antes de quedarse sin aire.

En caso de que ocurra algún accidente, la NASA tiene un segundo transbordador, el Endeavour, listo en otra rampa del Centro Kennedy de Cabo Cañaveral, en el sur de Florida, para partir en busca de los astronautas del Atlantis.

El Hubble ha hecho grandes descubrimientos en el pasado, entre ellos el de calcular la edad del Universo (13.700 millones de años), determinar que virtualmente todas las galaxias mayores tienen agujeros negros en su centro y el dato de que el proceso de formación de planetas es relativamente común.

También permitió detectar por primera vez la presencia de moléculas orgánicas en la atmósfera de un planeta que orbita otra estrella que no es el Sol y determinar que la velocidad de expansión del Universo se acelera, impulsada por una fuerza desconocida que compone más del 75 por ciento del Universo.

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