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Obtienen la primera imagen de un cinturón de cometas en otro sistema planetario

El telescopio ALMA en Chile ha ofrecido la primera imagen en alta resolución del cinturón de cometas alrededor de HR 8799, única estrella con planetas de los que se han obtenido imágenes directas.
La forma de este disco de polvo, y sobre todo su borde interno, curiosamente no coincide con las órbitas de los planetas, con lo cual o bien estos cambiaron de posición con el tiempo, o aún queda más de un planeta por descubrir en el sistema, informa el telescopio ALMA en su web.
"Estos datos realmente nos permiten observar el borde interno de este disco por primera vez", explica Mark Booth, de la Pontificia Universidad Católica de Chile, autor principal de la investigación. "Al estudiar las interacciones entre los planetas y el disco, esta nueva observación muestra que o los planetas que vemos tuvieron órbitas diferentes en el pasado o hay al menos un planeta más en el sistema que todavía no se ha detectado por ser demasiado pequeño".
El disco, que se extiende por una zona de entre 150 y 420 veces la distancia entre el Sol y la Tierra, es generado por colisiones de cometas en las extremidades de este sistema estelar. Con ALMA se pudo obtener imágenes de las emisiones del polvo que compone el disco.
Según los investigadores, el hecho de que los granos de polvo sean tan pequeños permite suponer que los planetas del sistema son más grandes que Júpiter. En observaciones hechas anteriormente en longitudes de onda más cortas no se había detectado esta falta de uniformidad en el disco. No se sabe a ciencia cierta si la diferencia se debe a la baja resolución de las observaciones anteriores o a que las diferentes longitudes de onda corresponden a diferentes tamaños de grano, que podrían tener una distribución levemente distinta.
HD 8799 es una joven estrella que tiene aproximadamente 1,5 veces la masa del Sol y se ubica a 129 años luz de la Tierra, en dirección de la constelación de Pegaso.
"Esta es la primera vez que se obtiene la imagen de un sistema multiplanetario con polvo que orbita a su alrededor, lo cual nos permite compararlo con la formación y las dinámicas de nuestro propio Sistema Solar", explica el coautor del estudio Antonio Hales, del observatorio ALMA y del Observatorio Radioastronómico Nacional de Estados Unidos, en Charlottesville (Virginia).